Escada, vista superior, circular
Infinite spiral stairs | Stockholm, Sverige | Image by Ludde Lorentz.

Cerca de 4 bilhões de anos atrás, o início do que chamamos de “vida” apareceu na Terra. A auto replicação e a seleção natural facilitaram a evolução de padrões moleculares cada vez mais complexos, permitindo que organismos simples desenvolvessem e transmitissem informações codificadas em padrões moleculares, como a molécula de DNA. Esses padrões genéticos formaram a base para toda a vida biológica em nosso planeta. A história evolucionária padrão afirma que, ao longo do tempo, os padrões se fundiram em genes discretos – ferramentas usadas por cada espécie para efetivamente combinar e reproduzir. Essa história agora parece incorreta: os genes não se comportam como servos de suas respectivas espécies, como são frequentemente representados. Como Richard Dawkins explicou em seu livro “The Selfish Gene”, de 1979, o organismo não usa o gene para se reproduzir. O gene, pelo contrário, usa o organismo como hospedeiro para reprodução. Isso cria uma diferença sutil, mas crítica – o gene exerce controle sobre o organismo nessa relação de poder. Muitas pessoas experimentam isso como uma percepção surpreendente de que nossos genes nos usam como ferramentas – o gene nos controla!

Nossos genes exercem poder sobre nós através de uma variedade de métodos. Nós somos geneticamente programados para agir em maneiras que se mostraram benéficas para o gene, não necessariamente benéficas para nós, os hospedeiros. No nível mais básico, o gene exerce poder, programando cuidadosamente nossos instintos, através da estrutura de nossa química cerebral, para garantir sua sobrevivência. O desejo sexual, por exemplo, serve como uma ferramenta de nossos genes. O prazer físico do ato de procriar aumenta sua ocorrência, melhorando a taxa de reprodução, garantindo assim a propagação dos genes associados. Essa teoria vê o prazer sexual como um método que passou no teste da seleção natural – existe e prospera porque funciona tão bem. Da mesma forma, as respostas de luta ou fuga, ligadas ao sistema nervoso humano, existem porque provaram sua capacidade de prolongar a vida. A resposta aumenta a chance de um indivíduo atingir a idade reprodutiva, o que leva à propagação e à sobrevivência dos genes do hospedeiro.

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Os genes não planejam conscientemente suas estratégias de sobrevivência. Seu desenvolvimento segue a mecânica básica da seleção natural: se uma mutação aleatória em um gene torna um indivíduo mais provável de sobreviver e se reproduzir, então o gene associado provavelmente aumentará sua frequência no pool genético. As restrições ambientais e a competição por recursos escassos limitam o número de indivíduos que podem sobreviver para se reproduzir. Com o tempo, aqueles indivíduos que demonstrarem maior capacidade de sobrevivência devido a mudanças em seus genes substituirão aqueles com menor aptidão genética.

À medida que a capacidade mental aumentou com a evolução de animais de ordem superior, novos tipos de relações de poder evoluíram. Muitos animais não vivem em isolamento; eles vivem em pequenos grupos ou comunidades dos quais dependem para sobreviver ou mesmo acasalar. Desenvolvendo-se em um ambiente de grupo, os genes mostraram-se mais propensos a prosperar se desenvolvessem mecanismos para garantir a sobrevivência do grupo, mesmo que os mecanismos ocasionalmente agissem à custa do indivíduo. Isso representa uma conjuntura crítica na evolução do poder: a combinação do aumento da capacidade mental e a necessidade de sobrevivência do grupo facilitaram a evolução da cultura como um mecanismo para garantir a sobrevivência do código genético do grupo. Adaptações evolutivas que melhoraram a comunicação, o planejamento e a atividade coordenada logo surgiram e aumentaram a capacidade de sobrevivência do grupo.

Desenvolvimentos evolucionários no indivíduo acompanharam a evolução cultural. Muitas das características que evoluíram melhoraram a capacidade do grupo de controlar o indivíduo, criando um feedback positivo no co-desenvolvimento do gene e da cultura de grupo. Um melhor controle de grupo do indivíduo facilitou desenvolvimentos que fortaleceram a probabilidade de sobrevivência do grupo, por sua vez melhorando a probabilidade de sobrevivência dos genes do indivíduo. O desenvolvimento genético de emoções mais avançadas em indivíduos mostrou-se especialmente benéfico para o grupo. Indivíduos experimentam sentimentos como lealdade, afeição, territorialidade, identidade grupal, segurança em números, etc. Essas emoções simplesmente atuam como relações de poder: métodos desenvolvidos nos genes para garantir a integridade do grupo e sobrevivência através do controle de neuroquímicos. Elas resultaram diretamente na sobrevivência da linhagem genética. Aqui, o gene não é mais dependente da sobrevivência de um único indivíduo – enquanto o grupo sobreviver, o gene prospera.

Essa entidade-grupo, ou cultura, é, na verdade, um meta-indivíduo, e está sujeita a estruturas evolutivas internas semelhantes a um indivíduo humano singular. Richard Dawkins sugere o nome para um bloco de componentes na estrutura da cultura: o meme. O meme é o equivalente cultural do gene, mas, ao contrário do gene, não podemos reduzir o meme a uma partícula tangível. Existe apenas como um padrão de relações de poder – mas age como um dos mais poderosos padrões existentes. À medida que a cultura baseada em memes se desenvolveu, especialmente em primatas mais avançados, ela se tornou mais e mais independente do gene, acabando por adquirir vida própria. A linha entre beneficiar o gene e beneficiar o meme cultural começou a se confundir. Testemunhe o desenvolvimento do meme egoísta!

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Os memes levaram os indivíduos a agir da mesma forma que os genes: em benefício da sobrevivência do meme, mesmo que a sobrevivência do meme viesse à custa do indivíduo. Ao contrário do gene, no entanto, o meme reside no grupo como um todo. Ele sacrifica mais prontamente um componente individual para aumentar a capacidade de sobrevivência do grupo. Bandos de “Toutinegra de Seychelles” fornecem um excelente exemplo de auto sacrifício memético. Alguns que fracassaram como indivíduos para se aninhar e se reproduzir, sacrificarão toda uma estação de acasalamento atuando como tenra e assistente do ninho de outro toutinegra no grupo. No processo, eles negam seu próprio instinto genético de procriar. Esse altruísmo adaptativo garante a propagação do código genético – e memético do grupo. O comportamento de abnegação do toutinegra existe apenas em alguns grupos da mesma espécie, sugerindo a natureza instruída do comportamento e, portanto, que tem raízes culturais (meméticas), não aqueles de um instinto geneticamente codificado. Esse comportamento existe porque melhora as chances de sobrevivência do grupo, juntamente com os genes e memes transportados por esse grupo. Os sociobiólogos David Sloan Wilson e Eliot Sober demonstraram que essa forma de seleção em grupo ou multi-nível se traduz diretamente em humanos: “no nível comportamental, é provável que muito do que as pessoas evoluíram para fazer é para o benefício do grupo”.

Esse uso poderoso de altruísmo para beneficiar a sobrevivência do grupo se desenvolve prontamente através da mecânica do meme do grupo, mas teria tido sido extremamente difícil de se desenvolver através da mecânica do gene. Se uma mutação genética que predispusesse um indivíduo ao auto sacrifício surgisse em um único toutinegra, diminuiria a probabilidade daquele indivíduo sobreviver para propagar o gene. As mutações meméticas, no entanto, sobrevivem em um grupo hospedeiro, não em um único indivíduo, permitindo que os memes desenvolvam uma estratégia de altruísmo – sacrificando um indivíduo para o bem do grupo hospedeiro do meme. A flexibilidade de um host de grupo abre um mundo de novas estratégias possíveis. A estratificação e a especialização de indivíduos fornecem um exemplo de uma possibilidade de longo alcance validada pelas demandas de sobrevivência do grupo. Biologicamente, a capacidade de criar diferentes tipos de células para diferentes propósitos possibilitou o desenvolvimento de toda a vida de ordem superior. Da mesma maneira, a capacidade memética de criar e controlar a estratificação de indivíduos dentro de um grupo facilitou a intensificação e institucionalização da hierarquia e da cultura complexa. A capacidade do meme de lidar com estruturas estratificadas levou à especialização econômica de indivíduos dentro de um grupo, possibilitando tremendas inovações na estrutura política e social. Novos padrões meméticos, com acesso a adaptações tão poderosas, espalham-se rapidamente.

Genes e memes inicialmente desfrutaram de um relacionamento simbiótico. Uma mudança em que melhorou as perspectivas de um grupo beneficiou ambas as partes. No entanto, memes e genes operam de maneira fundamentalmente diferente um do outro. Enquanto os genes controlam diretamente a estrutura da neuroquímica de um indivíduo e, através dele, o comportamento de seu hospedeiro, os memes não têm meios diretos para controlar o indivíduo. Um meme, sem acesso aos mecanismos biológicos, não pode afetar diretamente a liberação neuroquímica. Em vez disso, os memes devem operar cooptando os mecanismos de controle biológico dos genes. As funções genéticas provaram ser de lenta adaptação, fornecendo plataformas previsíveis e estáveis para o meme. A rápida adaptabilidade e flexibilidade do meme permitiram que ele desenvolvesse a capacidade de desencadear funções genéticas para seus próprios fins. Isso forneceu aos memes a capacidade de controlar indiretamente os níveis neuroquímicos. Simplesmente invoque os estímulos necessários – geneticamente programados para reconhecimento como um instinto ou emoção – e pronto: influência química sobre o comportamento individual. Como os complexos de memes, ou cultura, se tornaram cada vez mais eficazes em melhorar as chances de sobrevivência do grupo, nossos ancestrais experimentaram desenvolvimentos genéticos paralelos, facilitando a influência cada vez maior dos memes sobre o comportamento do indivíduo. O desenvolvimento da linguagem e raciocínio entre primatas serve como um excelente exemplo da evolução simbiótica entre gene e meme. O aumento da inteligência e capacidade geneticamente determinada para a linguagem levou a uma coordenação do grupo cada vez mais eficaz na obtenção de alimentos, na tomada de decisões sobre defesa, etc. Grupos com a coordenação e tomada de decisão mais eficazes tiveram as maiores chances de sobrevivência e propagação, criando pressão para selecionar indivíduos com capacidade superior para essas habilidades. Grupos que forneciam pressões internas de seleção, enfatizando a primazia das habilidades de linguagem e do intelecto, prosperaram e superaram outros grupos por território e recursos escassos. Este processo levou ao aumento contínuo do intelecto, comunicação vocal e sociabilidade entre os primatas. O desenvolvimento simbiótico do meme e do gene resultou em funções genéticas especificamente selecionadas por sua capacidade de trabalhar com relações de poder memético-culturais.

Os memes continuamente refinavam os relacionamentos de poder sobre os indivíduos, até o ponto em que podiam matar indivíduos que afetassem negativamente a capacidade de sobrevivência do grupo. Howard Bloom descreveu essa relação de poder em seu conceito do Juiz Interior, a capacidade do cérebro humano de reconhecer certos conjuntos de estímulos culturais como um sinal para se remover da população. A função Juiz Interior causa a liberação de substâncias neuroquímicas com efeitos variando de depressão a apoptose – suicídio iniciado biologicamente. A taxa extrema de suicídio entre as populações aborígenes da Austrália, Oceania e América do Norte mostra um exemplo deste Juiz Interior em ação, onde um sentimento generalizado de desesperança ou falta de propósito leva as taxas de suicídio 500 vezes maiores do que dos não-aborígenes.
A cooperação precoce entre genes e memes melhorou a probabilidade de sobrevivência de cada um. A evolução genética, no entanto, ainda progrediu a uma taxa limitada pela idade reprodutiva; em humanos, uma mutação teve que esperar anos até que seu hospedeiro atingisse a maturidade sexual para alcançar a propagação. A evolução memética funciona muito mais rápido. Mesmo em grupos pequenos e isolados, avanços meméticos poderiam se desenvolver em períodos de tempo tão curtos quanto poucos dias. Como o ritmo acelerado da evolução memética facilitou cada vez mais a capacidade do meme de usar programas genéticos como ferramentas para garantir sua própria sobrevivência, o gene gradualmente se tornou escravo do meme. O avanço dos mecanismos de controle memético passou rapidamente da era do Gene Egoísta para a era da Cultura Egoísta.
Com genes e memes nos manipulando, usando liberações neuroquímicas e estados emocionais para garantir sua sobrevivência, nos deparamos com questões difíceis e penetrantes sobre nossa identidade. O que significa experimentar um sentimento se pudermos entender racionalmente que a emoção advém de nada mais do que uma resposta química desenvolvida para assegurar que agimos como hospedeiros e vetores eficientes para genes e memes? Quais de nossas esperanças e objetivos? Essas esperanças realmente pertencem a nós ou servem apenas como estratégias eficazes para propagar pedaços de código cultural? Será que ainda amamos nossos filhos se a nutrição resultante não aumentasse a chance de sobrevivência dos nossos genes? Qual dos nossos egos versus a realidade dos relacionamentos de poder genéticos e meméticos: existimos como nada mais do que vetores para complexos de poder? Temos livre-arbítrio e uma identidade individual, ou deveríamos ver nossa individualidade apenas como uma construção de como nossos genes e memes nos usam para se propagar através do mecanismo inconsciente da seleção natural? Estas representam questões difíceis. O escopo de seu impacto em nossas vidas serve como uma indicação de que podemos descobrir relações fundamentais que governam nossa existência. Nesse ponto, o ego e a compreensão racional entram em conflito direto – vamos recuar para uma ilusão confortável, mas agora consciente, ou continuar essa exploração? O nosso ego pode sobreviver se aprender a forma de seu próprio funcionamento interno? Dentro do labirinto psicológico do autoconhecimento, está o desconhecido; o caminho pode levar à realização ou à miséria. Apreciaremos o conceito de ignorância feliz à medida que insistimos em nosso questionamento.

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