Vista exterior de casa branca luxuosa, com paredes em vidro e plantas ao redor.
Casa de luxo em Torrevieja, Espanha. Fotografia por iAlicante Mediterranean Homes

Elitismo, em seu sentido político, expressa a atitude de que a sociedade deve ser governada por um grupo de pessoas selecionadas, elites, que se acredita terem qualidades distintas e superiores. Refere-se a um conjunto de crenças políticas e culturais que exclui os pontos de vista da maioria das pessoas do processo de tomada de decisão e concentra o poder nas mãos de uma pequena minoria. Aqui reside a distinção entre o grupo de elite, que supostamente monopoliza o conhecimento (social, cultural e político), e as pessoas comuns, que são consideradas ignorantes e sem instrução. Isso pode ser explicado em termos de uma posição elitista refletindo as opiniões dos membros em um grupo favorecido.

Historicamente, o desenvolvimento do termo elitismo veio com a evolução da palavra elite. A palavra “elite” foi usada na França do século XVII para nomear produtos de qualidade excepcional, e mais tarde, para se referir a grupos sociais superiores. Começou a ser comumente usada no pensamento social e político no final do século XIX. Embora o elitismo fosse inerente às perspectivas políticas modernas do século XIX, incluindo o republicanismo, o conservadorismo e o romantismo, no início do século 20, Vilfredo Pareto e Gaetano Mosca forneceram uma compreensiva teoria da elite e uma ampla explicação do elitismo para o pensamento social e político.

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Definindo a elite como tendo capacidades distintas e, portanto, sendo o único grupo a governar a sociedade, eles fizeram a distinção entre governantes e governados. A este respeito, seu argumento teve base na crença de que a sociedade é composta de duas classes: elites e massas. Tal posição elitista desafiava o igualitarismo socialista e marxista (que previa uma sociedade sem classes), o individualismo liberal (elevando cada indivíduo como valioso e poderoso) e a democracia (pelo menos no sentido de “domínio do povo”). Max Weber (1918) e depois seus seguidores, J.A. Schumpeter (1942) e C. Wright Mills (1956), viam a democracia como um jogo de competição de elites para a liderança política e, assim, negavam a ideia de governo do povo. Relacionado à questão de como governar a sociedade, nas visões desses teóricos sociais e políticos, é óbvio que havia ênfase no elitismo e na crença na virtude de um grupo de elite de indivíduos que merecem ser líderes.

Nas teorias de elite, o elitismo alcançou sua posição e status hegemônico por possuir algumas fontes, valores ou conhecimento. Os antecedentes sociais e educacionais e os processos de recrutamento de elite determinaram os caminhos para o controle da elite sobre o status político e cultural, a riqueza econômica e as vantagens. Entre esses grupos de elite estavam funcionários do estado (civis e militares), empresários, intelectuais, líderes religiosos ou sociais e políticos. A habilidade e capacidade das elites de organizar, comunicar e mobilizar seus membros era considerada como o principal fator determinante por trás de sua hegemonia e controle.

A análise do papel das elites na vida social e política foi integrada na ciência política. Essa análise de elite examina o escopo do papel que as elites desempenham na sociedade e na política, e até que ponto as elites politicamente influentes afetam os processos de tomada de decisão e a formulação de políticas. No centro dessa perspectiva está o contra-tipo da unidade de elite ou a possibilidade de surgimento de um movimento contrário à elite. O argumento para o surgimento de um grupo de oposição é que o conflito entre os valores da elite e as massas resulta na fraqueza ou ausência de ligações entre os grupos de elite e o resto da sociedade. O resultado é o surgimento de um novo grupo de elite que expressa novas demandas sociais. Embora o elitismo seja amplamente expresso em termos pejorativos por causa de sua regra antidemocrática da minoria na cultura, na política, etc., é inevitável na sociedade contemporânea. A sociedade contemporânea precisa de especialistas, os quais são obtidos através de um processo seletivo baseado no acesso limitado a alguma posição.

É limitado o número de pessoas que podem se tornar deputados, professores, artistas profissionais, etc. Assim, pode-se dizer que o elitismo é um dos resultados da divisão do trabalho na sociedade moderna. Mas, a esse respeito, a questão importante é a maneira pela qual o elitismo é definido nos círculos políticos. Quando definimos o elitismo como uma condição humana necessária para o funcionamento da sociedade, ele surge como uma parte necessária da vida social moderna. No entanto, quando visto como uma mera posição política, argumentando elitismo versus democracia, pode se tornar uma ameaça ao princípio da igualdade nas democracias contemporâneas.

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Nesse sentido, a relação das elites com a democracia tem sido problemática. Isto é, de fato, relativo a haver ou não uma incompatibilidade entre o elitismo e os mecanismos democráticos. Aqui, posições democráticas liberais e pluralistas desafiam as teorias da elite; a sociedade contemporânea é política, cultural e economicamente diversificada, onde um grupo de elites coesas não pode alcançar o domínio total. A competição de grupos para influenciar os processos de tomada de decisão ocorre através dos esforços de líderes que são responsáveis ​​perante seus próprios grupos.

Nos EUA por exemplo, nas últimas décadas, surgiram elites nas mídias de massa, entretenimento e profissões jornalísticas, bem como em instituições de ensino superior, centradas em várias cidades da costa leste e oeste, refletindo valores liberais. Essas elites foram criticadas por porta-vozes conservadores, concentrando-se na voz desproporcional das elites liberais. Além disso, argumentam os conservadores, as elites liberais estão fora de contato com os valores da “América Central”, tanto o centro geográfico da nação quanto da classe média trabalhadora. Embora liberal em numerosas questões sociais e morais, a maior parte das elites liberais não expressa críticas ao próprio sistema capitalista norte-americano.