Árvore de copa horizontal no topo de rocha à beira mar com horizonte ao fundo.
Pebble Beach, Del Monte Forest, EUA. Fotografia por Rodrigo Soares - Unsplash

Sócrates nasceu justamente na época em que Atenas começava a experimentar o império; ele cresceu enquanto o império ateniense crescia; ele sobreviveu à longa e fratricida guerra com Esparta, que destruiu o poder ateniense; testemunhou a derrota final de Atenas; foi morto por uma nova democracia buscando se restabelecer das cinzas do passado.

Durante a maior parte do tempo, havia atuado como professor para os jovens ricos da cidade, embora sem receber nada em troca. Ensinou dentro de uma tradição de pensadores viajantes e palestrantes (sofistas), cujas especulações e interrogações do mundo natural representavam uma tentativa genuína de entender a estrutura e a ordem das coisas. O estilo desses sofistas era mais dedutivo do que experimental, e o interesse que os consumia era a descrição da realidade. Tais homens ganhavam a vida como professores itinerantes e sua reputação sofria principalmente porque tinham que ensinar por dinheiro ou aceitar o apoio de um rico patrono.

Enquanto Sócrates, ao menos superficialmente, pertencia a esta tradição, ele não era nem itinerante (viveu sua vida em Atenas) nem aceitou pagamento (apesar da aparente pobreza).

Além disso, ele estava menos interessado em procurar descrever o mundo natural do que em sondar a autenticidade do conhecimento, exemplificando e buscando a integridade moral. Além disso, ele não ensinou através de exposição, mas através de questionamento implacável de seu assunto. Para Sócrates, a filosofia era, essencialmente, uma conversa e não uma palestra.

Por algumas décadas, Sócrates viveu uma vida mais ou menos convencional. Um cidadão ateniense, ele era rico o suficiente para servir como hoplita no exército ateniense (os hoplitas eram fortemente armados e forneciam seu próprio equipamento). Como guerreiro, distinguira-se em batalha, servindo com distinção em três combates sangrentos durante a Guerra do Peloponeso: Potidaea, Anfípolis e Delium. De acordo com certa história, ele teria salvado a vida do brilhante jovem político Alcibíades na Batalha de Potidaea. Naquela época, Alcibíades era tanto seu aluno e companheiro constante, embora não fosse, surpreendentemente, seu amante.

Sócrates atende sua morte

No trecho abaixo do diálogo de Platão, o Fédon (116A), um servo tristemente traz a Sócrates a cicuta que irá matá-lo:

Então o servo das Onze veio e parou ao lado dele e disse: “Sócrates, não vou ter que censurar você, como faço outros, por estar com raiva de mim e amaldiçoando-me quando, seguindo as instruções dos arcontes, eu te digo para beber o veneno. Eu te vi durante este período como o homem mais nobre e bondoso que veio para cá; e agora, tenho certeza, você não está com raiva de mim, mas com aqueles que você sabe que são os responsáveis. Então agora – você sabe o que eu vim lhe contar – adeus, e tente suportar o inevitável tão facilmente quanto puder. E começou a chorar, virou-se e foi embora.

Sócrates era casado com Xantipa, que lhe deu dois filhos. Sócrates também cumpriu outros deveres de um cidadão, estava servindo como presidente da Assembleia ateniense nos dias após a desastrosa Batalha de Arginusae. Nessa vitória de Pirro, a frota ateniense havia triunfado sobre uma marinha espartana, mas uma tempestade depois da batalha impediu que os atenienses vitoriosos voltassem ao local da batalha para recolher as baixas na água.

Como resultado, os generais foram todos acusados ​​juntos, um processo que – embora altamente popular – era contrário à lei ateniense. Sócrates votou contra a proposta, embora sem apoio. Todo o conselho de generais foi considerado culpado e executado.

Sócrates demonstrou sua integridade pessoal quando, após a derrota de Atenas em 404 e a imposição de um estreito regime pró-espartano (“Os Trinta Tiranos”), recusou um pedido para prender um cidadão acusado de um delito político. Apesar de sua recusa pública em cooperar com os tiranos, ele nunca esteve inteiramente livre de suspeitas políticas após sua queda e a restauração da democracia, uma vez que alguns deles haviam sido seus alunos. Foi tanto a atividade política de seus alunos, mais particularmente Alcibíades e Crítias, quanto seu ensinamento iconoclasta que levou, em 399, a ser acusado de impiedade. Isso significava, para os propósitos da acusação, trazer novos deuses para Atenas e, mais significativamente, corrompendo as mentes dos jovens. Considerado culpado pelo tribunal, ele foi condenado à morte e executado por meio da administração da cicuta venenosa.

Nossas principais fontes para a vida e os ensinamentos de Sócrates são dois de seus alunos, Platão e Xenofonte. Ambos escreveram diálogos em que Sócrates, como personagem central, se envolve em conversas com várias pessoas. Curiosamente, Sócrates de Platão e Xenofonte são pessoas bastante diferentes, com diferentes visões e diferentes maneiras de falar. Ambos são, por sua vez, bem diferentes do todo burlesco Sócrates satirizado por Aristófanes em sua peça The Clouds.

Sejam seus pontos de vista representados com precisão por Platão ou Xenofonte, ou nenhum, Sócrates permaneceu extremamente influente, tanto em termos de seu foco e como seus métodos. Isso é reflexo do fato de que os sofistas que o precederam, e cujos interesses estava em compreender o mundo natural, são referidos como “pré-socráticos”, e o método dialético de ensino que ele usou é comumente referido como “questionamento socrático”. Ele mesmo nada escreveu, e, assim, o seu ensino só pode ser assimilado através das obras dos outros. Se ele pretendia isso ou não, parece, em retrospecto, inteiramente apropriado.