Diversas garrafas plásticas de cor azul à venda em prateleira iluminada
Garrafas plásticas. Fotografia por Giuseppe Famiani - Unsplash

Os plásticos estão em toda parte, mas o termo é bem específico. O adjetivo plástico significa que plásticos são maleáveis ​​ (do grego antigo plassein, para moldar), mas muitos plásticos (notavelmente baquelita) são rígidos. Como grupo, os metais são mais “plásticos” que os plásticos. Materiais naturais, como cera ou chifre, são maleáveis, mas não são considerados plásticos. A borracha é geralmente considerada separadamente dos plásticos, mas a borracha dura (ebonite) é um plástico. Qualquer tentativa de definição técnica geralmente acaba incluindo adesivos e fibras sintéticas, mas excluindo um grupo importante de plásticos, como os silicones. Nosso uso do termo plástico geralmente depende do objeto. O pato de borracha é na verdade feito de plástico (PVC ou cloreto de polivinil), mas as raquetes de tênis de fibra de carbono geralmente não são consideradas como plástico. Todos sabemos o que são plásticos, mas é um termo culturalmente determinado, não técnico.

A origem dos plásticos

Por muitos séculos, os objetos foram moldados com materiais naturais que poderiam ser considerados semelhantes aos plásticos modernos, incluindo argila (cerâmica), vidro e madeira (que tem uma estrutura semelhante à dos compósitos reforçados sintéticos). Cera, chifre e goma-laca (feitos com o inseto lac) estavam ainda mais próximos do nosso conceito atual de plásticos. O chifre é talvez o mais próximo desses materiais para os plásticos modernos. No século XVIII, o chifre era moldado, usando pressão e calor, para produzir uma variedade de objetos, especialmente béqueres, medalhões, caixas de rapé e joias. Restringindo o uso do termo plástico a materiais sintéticos (ou pelo menos semissintéticos), a história dos plásticos modernos começou com a descoberta acidental de nitrocelulose (dinitrato de celulose) pelo químico suíço Christian Schöbein em 1845. O químico e inventor britânico Alexander Parkes testou experimentos com nitrocelulose na década de 1850, e em 1860 obteve objetos moldados a partir deste material, os quais exibiu na Exposição Internacional de Londres, dois anos depois. Ele patenteou a ideia de adicionar cânfora para suavizar a rígida nitrocelulose em 1864. Variantes da substância resultante, chamada Parkesine, foram desenvolvidas em Londres na década de 1870 como xylonita pelo antigo gerente de obras da Parkes, Daniel Spill e um americano, Levi Merriam e também em Newark, New Jersey, como o mais conhecido celuloide por dois irmãos, John Wesley e Isaiah Smith Hyatt. Na década de 1890, o celuloide tornou-se um material importante, usado para fazer bolas de bilhar (e outros itens anteriormente feitos de marfim), pentes, coleiras laváveis ​​e camisas, filme fotográfico e bolas de pingue-pongue (descoberta em 1901 e uma das poucas aplicações remanescentes do celuloide). Em 1892, dois químicos britânicos, Charles Cross e Edward John Bevan, introduziram um novo material à base de celulose, viscose rayon, que poderia ser moldado em pentes, alças e cinzeiros, mas que se tornou mais importante como a primeira fibra semissintética comercialmente bem-sucedida.

Baquelite e estilo

O celuloide teve suas aplicações, mas era caro, difícil de trabalhar e inflamável (está quimicamente relacionado ao guncotton, propelente de baixo poder explosivo). O verdadeiro avanço para os plásticos teve de esperar o desenvolvimento do primeiro plástico totalmente sintético, baquelite. O químico e inventor belgo-americano Leo Baekeland inventou a baquelite em 1907, enquanto tentava fazer um verniz sintético a partir da reação entre dois compostos orgânicos, o fenol e o formaldeído. Ele usou um processo de dois estágios: os produtos químicos reagiram para formar um intermediário que foi então aquecido em um molde pressurizado para fazer o produto final. A baquelite surgiu no momento certo, quando a indústria elétrica, em rápido crescimento, buscava um bom material robusto para chaves e outros componentes que não conduzissem eletricidade.

Embora pudesse ser usado para produtos domésticos (as bolas de bilhar eram um dos primeiros exemplos), sua cor escura e falta de translucidez eram uma grande desvantagem. Estes problemas foram superados pelos amino plásticos (obtidos pela reação entre formaldeído e ureia ou melamina), incolores e translúcidos. Eles podiam ser coloridos para produzir objetos domésticos moldados muito atraentes, incluindo relógios, cinzeiros e louças. Foram desenvolvidos pela British Cyanide Company (mais tarde renomeada British Industrial Plastics) em 1924, e a American Cyanamid Company introduziu os plásticos melamínicos em 1939. Na década de 1930, os fabricantes de plásticos incentivavam designers industriais, como Norman Bel Geddes, a criar novos estilos, exibindo seus produtos para com grande destaque. Neste período, os plásticos baquelite e melamina estavam particularmente associados à Art Deco e à nova tecnologia dos aparelhos de rádio.

Expansão em tempos de guerra

Nos anos 1930, outros plásticos estavam sendo desenvolvidos, os quais eram muito diferentes da baquelita, sendo leves e facilmente moldáveis. Existiram como curiosidades laboratoriais da história mundial por quase um século (o poliestireno havia sido descoberto em 1839), mas não exibiam até então expectativas de sucesso comercial. O cloreto de polivinil (PVC), por exemplo, decompõe-se nos rolos quentes utilizados para o transformar em folhas. Em meados da década de 1930, no entanto, a corporação americana Union Carbide e a firma alemã I.G. A Farben haviam conseguido produzir, independentemente, tipos de PVC que poderiam ser transformados em pisos, revestimentos de cabos e utensílios domésticos. A empresa alemã Rohm & Haas desenvolveu com sucesso o polimetil metacrilato (PMMA, mais conhecido como Perspex ou Plexiglas) em colaboração com a sua contraparte Americana. Em 1933, a empresa química britânica ICI (Imperial Chemical Industries) descobriu, por acaso, o polythene (polietileno), que se mostrou promissor como isolante de luz. A indústria estava atada, em um primeiro momento, pela falta de qualquer demanda séria por esses novos materiais, mas a situação foi alterada com a Segunda Guerra Mundial. O PVC foi usado como substituto da borracha e de outros materiais, o PMMA foi usado para fazer cabines de aeronaves e o polietileno foi usado em conjuntos de radar. Poliuretanos (usados ​​em espumas, solas de sapato e tecidos elásticos) foram uma inovação alemã que foi desenvolvida nos Estados Unidos na década de 1950.

Os plásticos viram algo comum

Após o fim da guerra, a indústria de plásticos precisava encontrar novas saídas para seus produtos. O polietileno foi convertido em tigelas de lavar louça (pratos), garrafas squeeze e pratos Tupperware. PVC deslocado, chamado “vinil” em discos LP. O PMMA foi usado para fazer jukeboxes.

Plásticos também foram usados ​​extensivamente na construção de casas, e em brinquedos, por exemplo, bambolês e a Barbie (que “nasceu” em 1959). Os bambolês estavam entre os primeiros exemplos de um novo plástico chamado polietileno de alta densidade, que apareceu pela primeira vez em meados da década de 1950. Essa estratégia superou as expectativas da indústria. Embora o período entre 1945 e 1973 tenha sido de grande sucesso para a indústria do plástico em termos de tecnologia, produção e lucros, a imagem popular dos plásticos acabou caindo. Enquanto a baquelita era considerada alta tecnologia e estilo na década de 1930 (exceto por esnobes sociais que sempre insistiam que os produtos naturais eram melhores), os plásticos eram considerados baratos, cafonas e geralmente desagradáveis ​​em meados da década de 1960. Fato esse que foi resultado de más técnicas de fabricação empregadas por parte de algumas das operações populares ainda novas na indústria, bem como o uso de plásticos para fabricar itens baratos, como por exemplo, brindes para biscoitos.

Plásticos e sofisticação

Apesar de sua imagem popular, os plásticos estavam crescendo em sofisticação técnica nas décadas de 1950 e 1960. Os compósitos reforçados com fibra de vidro permitiram a produção de revestimentos leves, mas muito resistentes, que hoje são amplamente utilizados nas indústrias aeroespacial e de transporte. O Teflon fora descoberto por acidente em 1938, mas a Du Pont se opunha ao seu uso em utensílios de cozinha, e as primeiras panelas antiaderentes, feitas sem a aprovação da empresa, só apareceram em 1960. Na década de 1960, havia uma demanda crescente por plásticos resistentes a calor, em parte por causa do programa espacial (e da crescente popularidade das refeições prontas) e em parte por causa da retirada do amianto por motivos de saúde.

A indústria de plásticos também aplicou um esforço considerável desenvolvendo substitutos para o vidro, um mercado potencialmente enorme. Os policarbonatos, um material praticamente inquebrável e à prova de vandalismo usado para iluminação pública, abrigos públicos e viseiras de segurança, foram desenvolvidos independentemente pela General Electric e pela empresa alemã Bayer no final dos anos 50. Na outra ponta do espectro de dureza, lentes de contato gelatinosas foram feitas pela primeira vez por um químico tcheco, Otto Wichterle, usando um parente químico do PMMA, em 1961. Tentativas de fazer recipientes de plástico foram inicialmente malsucedidas, mas uma equipe da Du Pont liderou por Nat Wyeth (membro da famosa família de artistas) foi capaz de soprar garrafas de bebidas de resina de poliéster (mais conhecido como tecido sintético) para a Pepsi em 1975.

Tempos de crise

A indústria de plásticos, que usava petróleo como sua matéria-prima, foi gravemente afetada pela crise do petróleo de 1973, quando seu preço quadruplicou. Não apenas seus custos aumentaram, mas a demanda pelos produtos caiu à medida que as economias ocidentais tropeçavam. A imagem pública dos plásticos já era fraca. O movimento ambientalista, ganhando força a partir dos protestos contra a Guerra do Vietnã, destacava os impactos gritantes dos resíduos plásticos descartados. Ainda mais alarmante, havia preocupações crescentes sobre a segurança do PVC plástico laborioso.

Em 1972, o monômero (bloco de construção) de PVC foi apontado como causador de uma forma rara de câncer de fígado. Mais recentemente, tem havido preocupações sobre os efeitos para a saúde de plastificantes, produtos químicos utilizados para tornar o PVC flexível. Os produtores de materiais tradicionais, como madeira, metais e vidro, não estavam ociosos e capitalizados nessa desilusão pública. Às vezes, os usuários desses materiais, por exemplo, fabricantes de móveis, tornavam seus produtos mais competitivos ao incorporar plásticos, em locais onde seriam imperceptíveis.

A resiliência do plástico

No entanto, a indústria de plásticos mostrou-se notavelmente resiliente. Em 1992, a produção americana havia triplicado em apenas décadas. Enquanto isso, o uso de plásticos continua a crescer, em esquadrias, computadores e carros. Os plásticos de alta performance dos anos 60 estão se tornando comuns e plásticos ainda mais sofisticados estão sendo desenvolvidos. Compósitos reforçados com fibra de carbono são usados ​​em equipamentos esportivos. Enquanto o público em geral permanece ligado a materiais naturais, usamos uma quantidade cada vez maior de plásticos (mesmo que tendamos a não pensar neles como tal).