Dois homens jogando xadrex em mesa de praça, ao fundo prédio comercial e rua movimentada.
Nathan Phillips Square, Toronto, Canadá. Fotografia por Crown Agency

As sociedades estratificam (diferenciam) seus membros por uma variedade de critérios, como idade, gênero, raça e classe. A estratificação por idade – juntamente com a estratificação por gênero – talvez seja o mais antigo critério de diferenciação, resultando na formação de papéis e status sociais baseados na idade.

As pessoas nascem em uma “coorte” de idade, que representa todas aquelas pessoas nascidas durante o mesmo intervalo de tempo (geralmente um intervalo de cinco ou dez anos). Os coortes de idade em uma sociedade particular em um determinado momento representam todos os estratos de idade. Cada sociedade tem uma estrutura etária, que é composta por estratos etários e papéis associados. As tendências populacionais, como o aumento da expectativa de vida durante o século XX e a diminuição da fertilidade nos países industrializados, afetam o número de pessoas em cada estrato de idade. Os membros de um estrato etário compartilham certos aspectos da vida, como passado, presente e futuro. Por exemplo, uma pessoa que tinha trinta anos em 1940 nos Estados Unidos viveu durante a Primeira Guerra Mundial e a Grande Depressão e esteve no meio da Segunda Guerra Mundial.

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Cada sociedade tem uma maneira distinta de estruturar papéis baseados na idade. A biologia determina parcialmente como os papéis, como o papel dos pais, são estruturados, mas a grande variedade de papéis e comportamentos relacionados à idade atesta a construção social e histórica da estruturação da idade. As pessoas passam por um estrato de idade, como a infância ou a velhice, em papéis e status relacionados a essa faixa etária. Conforme as pessoas passam pelo ciclo de vida, elas mudam. Ao mesmo tempo, a estrutura social que consiste em papéis e instituições muda. Elementos de cultura, como os segmentos socialmente determinados de um ciclo de vida ou as percepções do que é apropriado para pessoas de várias idades, também mudam.

“Tanto já foi dito e cantado sobre belas moças jovens, por que alguém não desperta para a beleza das mulheres adultas? ” – Harriet Beecher Stowe (1811–1896)

Muitos papéis sociais são determinados ou disponíveis com base na idade. Eventos no ciclo de vida, como educação, emprego, casamento e nascimento, são baseados na idade; assim, os papéis sociais que acompanham esses eventos estão diretamente relacionados à idade. A faixa etária apropriada para os eventos do ciclo de vida varia entre as culturas e o tempo. As faixas etárias podem ser relativamente amplas ou relativamente estreitas. A expressão “agir de acordo com a idade” deriva das expectativas da sociedade de que certos comportamentos são apropriados apenas a determinadas idades.

Integração de Idade e Segregação

A integração por idade une membros de diferentes estratos de idade, enquanto a segregação de idade separa grupos de pessoas e diferencia seus papéis sociais. Nos Estados Unidos, após a Revolução Americana, os idosos pobres viviam em lares integradores. Co-residência de pais mais velhos e filhos adultos é uma prática integrada por idade mais comum hoje na Ásia do que nas culturas ocidentais. Durante o século XX, arranjos de moradia segregados por idade entre adultos mais velhos tornaram-se bastante populares nos Estados Unidos. Alguns estudos mostram que, quando os adultos mais velhos se reúnem em instalações habitacionais, podem existir maiores oportunidades para a integração de idade com a comunidade local.

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A estratificação por idade afeta todas as partes do ciclo de vida. Por exemplo, entre os povos Tiriki e Irigwe da África Oriental e Ocidental, os idosos recebem privilégios e status baseados em ter filhos que produziram netos.

Tantas vezes as pessoas dizem que devemos olhar para idosos, aprender com sua sabedoria, seus muitos anos. Eu discordo, digo que devemos olhar para os jovens: imaculados, sem estereótipos implantados em suas mentes, sem veneno, sem ódio em seus corações. Quando aprendemos a ver a vida através dos olhos de uma criança, é quando nos tornamos verdadeiramente sábios. “ – Madre Teresa (1910-1997)

No outro extremo do ciclo de vida, os meninos Tiriki não iniciados são socialmente parte do mesmo grupo de crianças de ambos os sexos e as mulheres são separadas dos homens adultos. Na vida da aldeia Aztecera, conforme relatos históricos, os homens mais velhos tinham os papéis únicos de porta-voz e preparador de cadáveres, e as mulheres mais velhas eram parteiras e arranjadoras de casamentos. Ambos os grupos tiveram permissão para beber em público, um privilégio que não se estendeu a outros estratos de idade.

Sistemas de parentesco

A estratificação por idade se cruza com os sistemas de gênero e parentesco. Desde o início da agricultura unilineal (traçando a descendência somente através da linha materna ou paterna) sistemas de parentesco, que criam agrupamentos baseados na idade, têm sido comuns. Antropólogos sugeriram que na América Latina e África, a relação entre idade e parentesco frequentemente funciona para diminuir o conflito, separando ou vinculando grupos. A estratificação de idade também é entrelaçada com a estratificação de classe e pode servir como base para poder e privilégio. Durante a década de 1860 na Itália, por exemplo, o registro anual de impostos das famílias mostra que, para as classes proprietárias, a idade adulta era dividida em dois grupos: menores de vinte e um anos e maiores de vinte e um anos. Três grupos existiam para os camponeses: menores de dezoito anos, dezoito a cinquenta e nove, e mais de sessenta. O significado social dessas distinções era que quando os machos possuidores de propriedade tinham vinte e um anos, eles podiam assumir a responsabilidade por suas posses. Os camponeses se tornavam adultos aos dezoito anos, quando conseguiram iniciar o trabalho manual, e abandonavam esse status quando o trabalho manual se tornava mais difícil. As mulheres não estavam divididas pela idade.

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Para a maior parte da história humana e para culturas de pequena escala, a idade era um importante princípio da organização social, mas o tempo não era tão importante quanto nas sociedades industrializadas de hoje. As pessoas ficavam velhas, por exemplo, não porque tinham sessenta e cinco anos, mas porque suas habilidades funcionais estavam diminuídas. Na Europa pré-industrial, os relatos históricos sugerem que a maioria das pessoas “deixou o trabalho” de forma gradual, mas em alguns jantares de famílias camponesas os membros da família pediam que o chefe da família “descansasse” e deixasse o filho mais velho assumir a liderança da fazenda da família.

Na sociedade industrializada, a estratificação de idade é influenciada pelas políticas sociais do estado, por exemplo, ao estabelecer idades mínimas para o trabalho, a direção ou a aposentadoria compulsória. Os principais estágios do ciclo de vida incluem infância, adolescência, vida adulta e aposentadoria. Em cada um desses estágios, o estado moderno regula questões de trabalho e família.

Idade determina quando as pessoas vão à escola, servem nas forças armadas, votam e são elegíveis para benefícios de aposentadoria. O aumento do envolvimento do estado no ciclo de vida das pessoas pode sugerir que a idade está aumentando em importância como um princípio de organização social nas sociedades industrializadas ocidentais.