Mineração de carvão a céu aberto, caminhões e escavadeiras em operação.
In a coal mine in Kalimantan - Indonesia | South Kalimantan, Indonesia | Image by Dominik Vanyi.

Conhecemos o carvão desde a antiguidade, mas ele só começou a ser usado como combustível em larga escala no século XIX. O trabalho físico de seres humanos e animais, a lenha e o carvão vegetal foram os principais recursos energéticos até a primeira transição energética – para o uso de combustíveis fósseis. A “fome de madeira” que a Europa sofreu durante os séculos XVII e XVIII como consequência das altas taxas de consumo de madeira pelas fundições de metal levou a várias inovações técnicas como o “amigo dos mineiros”: bombeamento a vapor que permitiu a exploração das minas de carvão. Esse artefato é a origem do mecanismo a vapor. Tais inovações permitiram que grandes quantidades de carvão fossem extraídas para uso como combustível de coque em fornos de fusão.

A Revolução Industrial ocorreu principalmente nas bacias carboníferas do Velho Continente (Europa), e o carvão foi o principal combustível para locomotivas e outras máquinas a vapor. O nível de desenvolvimento econômico nos países industrializados determinou a cronologia de sua transição para o uso de combustíveis fósseis. Uma estreita correlação existia entre o consumo de carvão e o nível de industrialização durante o século XIX. A frota britânica desempenhou um papel importante na expansão do uso de carvão em todo o mundo, uma vez que os navios de carga desta frota monopolizaram o tráfego de carvão no século XIX. Os navios de carga britânicos também ajudaram a organizar redes de distribuição de carvão em todo o mundo. No entanto, a geografia do comércio de carvão durante o século XX modificou essas rotas marinhas.

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No século XIX, o trabalho realizado nas minas de carvão era feito manualmente, frequentemente por crianças, e somente o bombeamento era mecanizado. A aplicação de maquinário no bombeamento da mina se espalhou para outras obras de mineração de carvão no alvorecer do século XX. Desde então, a exploração de superfície aumentou e o número de trabalhadores diminuiu. Consequentemente, a produtividade aumentou à medida que as condições de trabalho melhoraram e os acidentes diminuíram.

Grandes variações existem nas áreas de produção de gás. Por exemplo, a produtividade na China varia de 90 toneladas métricas por trabalhador por ano em minas menos avançadas a 1.100 toneladas métricas por trabalhador por ano em minas avançadas.

Durante o século XIX, as pessoas já se preocupavam com o esgotamento do suprimento de carvão. Por exemplo, o economista e lógico inglês W. Stanley Jevons estava preocupado com o fato de que o esgotamento do fornecimento de carvão da Grã-Bretanha pudesse contribuir para o declínio do império britânico.

Novas descobertas de carvão aumentaram sua geografia, mas a poluição causada pela queima de carvão em uso doméstico e industrial ameaçou a saúde humana. Por exemplo, a alta concentração da poluição de Londres durante o período de 4 a 10 de dezembro de 1952 matou mais de quatro mil pessoas.

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A segunda transição energética foi para o petróleo, mas a transição não acabou com o uso do carvão. De fato, após a crise do petróleo da década de 1970, ocorreu uma recuperação no uso do carvão. Durante o século XIX e até 1914, o carvão forneceu cerca de 90% da energia primária dos combustíveis fósseis consumidos no mundo. Entre 1930 e 1960 essa porcentagem diminuiu de 70 para 50. A prevalência do petróleo não se estabilizou até a década de 1960.

Dois principais mercados para o comércio internacional de carvão surgiram: o mercado de carvão vapor para geração de energia na Ásia e o mercado de carvão de coque para uso metalúrgico. Desde 1978, a produção mundial de carvão a vapor subiu mais de 35%. O alto preço do petróleo desde então estimulou a recuperação de aplicações de carvão em usinas geradoras de energia. Em outras palavras, os altos preços do petróleo durante a década de 1970 fizeram com que muitas usinas usassem o carvão novamente como energia primária. No entanto, a produção de coque de carvão manteve seu nível durante a década de 1970.

Desde o século XIX, a geografia da produção e comércio de carvão mudou consideravelmente. Em 1900, a produção mundial totalizou 0,6 bilhão de toneladas métricas; o maior produtor foi a Europa com 0,45 bilhão de toneladas métricas (Reino Unido, 0,18 bilhão de toneladas métricas). A produção mundial de carvão subiu de 1 bilhão de toneladas em 1946 para 3,6 bilhões de toneladas em 1996. Os Estados Unidos produzem 1 bilhão de toneladas/ano. A produção da China cresceu desde os anos 80 para satisfazer as demandas da rápida industrialização do país. A China produz cerca de 1,3 bilhão de toneladas métricas. A África do Sul e a Austrália, basicamente orientadas para a exportação, também aumentaram sua produção.

Apenas dez países têm reservas substanciais de carvão, enquanto a Europa e a costa do Pacífico sofrem um grande déficit de carvão, o que leva a um grande comércio marítimo devido ao fluxo para a Europa e outros países consumidores de carvão. A ameaça do esgotamento de suprimentos que preocupava W. Stanley Jevons desapareceu. No entanto os especialistas estão preocupados com o crescimento das emissões de dióxido de carbono e seu impacto sobre a mudança climática, bem como como o aumento da chuva ácida. O desenvolvimento industrial asiático, especialmente da China, também indica uma grande incerteza para o futuro do carvão.

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