Vista aérea da costa de Emirados Árabes, iates, prédios e mar.
Burj Al Arab, Dubai, United Arab Emirates | Image by Roman Logov.

A palavra “califado” é derivada da palavra árabe khalif (que significa “sucessor” do Profeta Muhammad). Como Muhammad (570–632 d.C.) não nomeou ninguém para sucedê-lo como líder político e militar da crescente comunidade muçulmana que ele estabeleceu na Arábia, a questão de quem o sucederia dividia seus seguidores. Um grupo de seguidores queria eleger um homem chamado Abu Bakr por meio de lealdade da maioria. Ele também foi o sogro de Maomé. Os membros deste grupo foram chamados de “sunitas” porque seguiam a sunnah (o caminho de Maomé).

O próprio Muhammad usou de consulta e ouviu as opiniões da maioria em assuntos temporais. Outro grupo de seguidores, que mais tarde ficou conhecido como “xiitas” ou “xiitas” (partidários), queria que um homem chamado Ali sucedesse Muhammad porque Ali era um parente de sangue e genro de Maomé. O dilema foi o primeiro entre os muçulmanos e os dividiu em dois grandes grupos: sunitas e xiitas.

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Os líderes sunitas eram chamados de “califas” e os líderes xiitas eram chamados de “imãs” (guias religiosos). O governo do califado variou no mundo islâmico primitivo, que se estendia da Espanha à Síria. Embora os califas diferissem em estilo, todos deveriam manter os muçulmanos unidos, repelir ameaças ao Islã e continuar a expansão do Islã em suas respectivas áreas. Apesar do esperado viés islâmico, os califados eram mais caracterizados pela administração política, militar e financeira do que pelo fanatismo religioso, porque a maioria das terras islâmicas protegia suas minorias religiosas, como judeus e cristãos.

Diferentes califados tornaram-se conhecidos por diferentes feitos. Alguns se tornaram conhecidos por expandir os reinos do Islã, outros por alcançarem grandes conquistas artísticas, revolucionarem as ciências naturais e criarem as primeiras instituições de ensino superior. Os estudiosos, cientistas e estadistas muçulmanos conceberam novas ideias e instituições. Eles também, no entanto, melhoraram as realizações artísticas e científicas de seus conquistados, resultado de milhares de anos de experiência em diferentes regiões que agora estavam sob o domínio islâmico. Síntese e sincretismo (a combinação de diferentes formas de crença ou prática) também mudaram a perspectiva dos governantes muçulmanos em questões políticas, socioeconômicas e militares.

O califado Pio (ou ortodoxo) (632-656) era o governo coletivo dos primeiros quatro califas: Abu Bakr, Omar, Usman e Ali. Esses califas “piedosos” foram os primeiros companheiros e parentes de Maomé. Com a exceção de Abu Bakr, foram assassinados, mergulhando muçulmanos em sectarismo violento e guerras civis. Abu Bakr estabeleceu padrões e expectativas califais em um discurso memorável que entregou aos muçulmanos imediatamente após receber sua confiança e lealdade. Ele disse:

“Ó povo! Você me escolheu como seu chefe, embora eu não seja o melhor entre vocês. Eu preciso de todos os seus conselhos e toda sua ajuda. Se eu fizer bem, me apoie; se eu cometer um erro, então me acerte. Dizer ao governante verdadeiramente o que você pensa dele é fidelidade; esconder a verdade é traição. Enquanto eu obedecer a Deus e ao seu Profeta, obedeça-me; em que eu desobedeço, não me obedeça. ”

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Durante o califado Pio, o Islã espalhou-se da Península Arábica para o Iraque, Síria e Pérsia (Irã) no leste e para a Palestina, Egito e norte da África a Oeste.

A queda da Sicília e da Espanha na Europa Ocidental e a queda do império bizantino na Europa Oriental chegariam em breve. O califado Pio consolidou as doutrinas islâmicas, compilou o Alcorão em um livro padrão (eliminando possíveis variações textuais), criou instituições financeiras que apoiavam seus estados de bem-estar e estabeleceu padrões para o futuro governo político e militar.

O califado Omíada, fundado pela família Banu Umayya de Meca, Arábia Saudita, governou a Síria (661-750) e a Espanha (756-1031). Os omíadas colocaram vastas terras agrícolas sob seu controle militar e criaram uma feroz aristocracia feudal que atropelou os direitos dos antigos proprietários de terras, embora alguns deles tivessem se convertido ao islamismo. Para aumentar o rendimento agrícola, os omíadas estenderam as redes irrigadoras, experimentaram novas e importadas sementes e regularizaram o campesinato e o arrendamento. A expansão da base agrícola aumentou ainda mais o comércio e os negócios, levando ao surgimento de grandes cidades como Damasco. As ligações comerciais muçulmanas ligavam o Oriente Médio ao Extremo Oriente. A mesma elevação fenomenal na economia agrícola e comercial criou cidades na Espanha islâmica, como Granada, Córdoba e Toledo, que se tornaram centros de cultura avançada, educação superior e tolerância religiosa sem precedentes entre muçulmanos, cristãos e judeus.

O califado espanhol terminou em 1492 quando a reconquista católica expulsou os últimos muçulmanos espanhóis e judeus da Espanha. O omíadas sírios perderam seu domínio para uma família muçulmana recém-ascendente, os abássidas, seus rivais originais em Meca.

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O califado abássida (749 / 750 – 1258) governou a partir de sua célebre capital de Bagdá, no Iraque. Seu governo espalhou o Islã na Pérsia (Irã), na Ásia central, no Afeganistão e no noroeste da Índia. Os abássidas eram conhecidos principalmente por realizações intelectuais, artísticas e científicas. Eram grandes patrocinadores da pesquisa acadêmica, a maioria dos quais foi a primeira desse tipo na história mundial. O califa al-Mamun (governou de 813 a 833) foi um dos mais importantes califas abássidas. Reuniu cientistas de diferentes partes da região quando construiu o Bait al-Hikma (Casa da Sabedoria) em Bagdá.

Lá Muhammad bin Musa Al-Khwarizmi (780-850) produziu as novas ciências da álgebra e algoritmo. Na cultura científica e liberal de Bagdá, novas áreas foram cobertas em astronomia, geografia, filosofia, matemática, ciências naturais, anatomia e medicina.

Sob os muçulmanos abássidas, estudiosos e cientistas traduziram para árabe obras-primas da filosofia, artes e ciências da Grécia Antiga. Essas traduções árabes foram ainda traduzidas para os vernáculos da Europa, onde esse corpo de conhecimento levou à ascensão do pensamento renascentista e racionalista. Alguns estudiosos árabes dedicaram suas obras ao califa abássida al-Mamun, que lhes forneceu um dos melhores acervos de biblioteca da história mundial.