Homem deitado em tronco no alto de árvore, ao fundo campos verdes e céu limpo.
Man relaxing under tree | Image by Rob Mulally.

O historiador grego Heródoto (484-424 a.C.) parece ter sido o primeiro a usar o verbo “filosofar”. Heródoto faz Creso dizer a Sólon como ouviu que ele “de um desejo de conhecimento, filosofando, viajou por muitas terras“. A palavra “filosofar” parece indicar que Solon buscava o conhecimento por si mesmo e era o que chamamos de investigador. Quanto à palavra “filósofo” (etimologicamente, um amante da sabedoria), uma certa tradição pouco confiável remonta a Pitágoras (por volta de 582-500 a.C.). Como contou Cícero, a história é que, em uma conversa com Leon, o governante de Flúvio, no Peloponeso, ele se descreveu como um filósofo, e disse que seu negócio era uma investigação sobre a natureza das coisas.

De qualquer forma, ambas as palavras “filósofo” e “filosofia” são usadas livremente nos escritos dos discípulos de Sócrates (470-399 a.C.), e é possível que ele tenha sido o primeiro a fazer uso delas. A aparente modéstia do título – pois etimologicamente é modesta, embora tenha conseguido adquirir uma significação muito diferente com o passar do tempo – naturalmente apelaria para um homem que alegou tanta ignorância, como Sócrates; e Platão representa-o como distinguindo entre o amante da sabedoria e o sábio, com base no fato de que somente Deus pode ser chamado de sábio. A partir dessa data, a palavra “filósofo” permaneceu conosco e significou muitas coisas para muitos homens. Mas durante séculos o filósofo não foi simplesmente o investigador, nem foi simplesmente amante da sabedoria.

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Uma investigação sobre a origem das palavras, por mais interessante que seja, pouco pode nos dizer a respeito dos vários usos posteriormente aplicados a ela. Se passarmos da etimologia para a história e revisarmos os trabalhos dos homens que o mundo concordou em chamar de filósofos, ficaremos impressionados com o fato de que aqueles que encabeçam a lista cronologicamente parecem estar ocupados com especulações físicas grosseiras, com tentativas de adivinhar do que o mundo é feito, ao invés desse algo um pouco mais vago que hoje chamamos de filosofia. Os estudantes da história da filosofia geralmente iniciam seus estudos com as especulações do filósofo grego Tales (624 a.C.). Dizem-nos que ele supunha que a água era o princípio universal do qual todas as coisas são feitas, e que ele afirmava que “todas as coisas estão cheias de deuses“. Nós achamos que Anaximandro, o próximo da lista, assumiu como a fonte da qual todas as coisas procedem e à qual todas retornam “o infinito e indeterminado“; e que Anaximenes, que talvez fosse seu discípulo, tomou como princípio o ar todo abrangente.

Este trio constitui a escola jônica de filosofia, a mais antiga das escolas gregas; e aquele que lê pela primeira vez as poucas afirmações vagas que parecem constituir a soma de suas contribuições para o conhecimento humano é impelido a pensar que há exagero na dimensão atribuída às conquistas desses homens.

Esse pensamento desaparece, no entanto, quando se percebe que a presença desses pensadores foi realmente uma coisa importante. Pois eles viraram o rosto para longe do modo poético e mitológico de explicar as coisas, que reinava até o momento, e direcionaram suas atenções para a Ciência. Aristóteles nos mostra como Tales pode ter sido levado à formulação de sua tese principal por meio de uma observação dos fenômenos da natureza. Anaximandro viu no mundo em que ele viveu o resultado de um processo de evolução. Anaximenes explica o surgimento do fogo, vento, nuvens, água e terra, como devido a uma condensação e expansão do princípio universal, o ar. A ousadia de suas especulações se justifica como tendo origem em uma coragem nascida da ignorância, mas ao menos as explicações que oferecem são científicas em espírito.

Além disso, esses homens não estão sozinhos. Eles são a guarda avançada de um exército cujos representantes mais recentes são os homens que estão iluminando o mundo nos dias atuais. A evolução da ciência – tomando essa palavra no sentido amplo como significando conhecimento organizado e sistematizado – deve ser traçada nas obras dos filósofos gregos de Tales. Aqui temos a fonte e o riacho até o qual podemos rastrear a poderosa corrente que está fluindo pelas nossas próprias portas. Aparentemente insignificante em seus inícios, ainda deve parecer insignificante para o homem que segue com um olhar desatento o curso da corrente.

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Seria necessário ir muito longe para dar conta das escolas gregas que sucederam imediatamente ao jônico: contar sobre os pitagóricos, que sustentavam que todas as coisas eram constituídas por números; dos eleatas, que sustentavam que “somente o Ser é”, e negavam a possibilidade de mudança, reduzindo assim o panorama inconstante das coisas sobre nós a um mero mundo ilusório de aparências; de Heráclito, que ficou tão impressionado com o fluxo constante de coisas que ele resumiu sua visão da natureza nas palavras: “Tudo flui”; de Empédocles, que encontrou sua explicação do mundo na combinação dos quatro elementos, desde que se tornou tradicional, terra, água, fogo e ar; de Demócrito, que desenvolveu um atomismo materialista que lembra fortemente a doutrina dos átomos como apareceu na ciência moderna; de Anaxágoras, que traçou o sistema de coisas para o cenário em ordem de uma multiplicidade infinita de diferentes elementos – “sementes das coisas” – que, em ordem, era devido à atividade das melhores coisas, a Mente.

É um prazer descobrir os pensamentos iluminadores que vieram à mente desses homens; e, por outro lado, é divertido ver como, imprudentemente, eles se lançaram em mares sem limites quando estavam desprovidos de mapas e bússolas. Eles eram como filhos brilhantes, que conhecem pouco dos perigos do grande mundo, mas estão dispostos a empreender qualquer coisa. Esses filósofos consideravam todo o conhecimento como sua província e não se desesperavam em governar um reino tão grande. Eles estavam prontos para explicar o mundo inteiro e tudo o que havia nele. Claro, isso só pode significar que eles tinham pouca noção de quanto há para explicar e do que se entende por explicação científica.

É característico desta série de filósofos que sua atenção foi direcionada em grande parte ao mundo externo. Era natural que assim fosse. Tanto na história da raça quanto na do indivíduo, descobrimos que a atenção é apreendida primeiro pelas coisas materiais e muito antes de se chegar a uma concepção clara da mente e de seu conhecimento. Observação precede a reflexão. Quando chegamos a pensar definitivamente sobre a mente, todos estamos aptos a fazer uso de noções que derivamos de nossa experiência com coisas externas. As próprias palavras que usamos para denotar operações mentais são, em muitos casos, tiradas desse reino exterior. Nós “dirigimos” a atenção; falamos de “apreensão”, de “concepção”, de “intuição”. Nosso conhecimento é “claro” ou “obscuro”; uma oração é “brilhante”; uma emoção é “doce” ou “amarga”. É de admirar que, ao lermos os fragmentos que chegaram até nós dos filósofos pré-socráticos, fiquemos impressionados com o fato de que eles às vezes deixam de lado e às vezes tocam superficialmente algumas das coisas que consideramos hoje em dia como próprias do filósofo. Eles se ocuparam com o mundo como o viam, e certas coisas dificilmente chegavam ao seu horizonte.

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