Pessoa vestida de vermelho, rosto oculto, em rua com neblina.
Rua com neblina. Fotografia por Blake Lisk

As drogas psicoativas tornaram-se commodities globais com a expansão do comércio oceânico a partir do final do século XV. De muitas maneiras, a difusão de drogas se assemelhava à dos germes. O que havia sido confinado a uma região, continente ou hemisfério se espalhou pelo mundo. A principal diferença era que a produção e o comércio de drogas eram deliberados e o lucro atraente, enquanto o mesmo não vale para os germes. Somente a partir do final do século XIX as elites políticas reavaliaram o lucrativo comércio internacional de drogas e começaram a impor restrições seletivas.

Ao longo da história, muito mais pessoas morreram por bebida e droga do que por sua religião ou país. “ – Aldous Huxley (1894-1963)

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As commodities mais importantes produzidas e comercializadas em ambos os hemisférios eram bebidas alcoólicas e cafeinadas, tabaco, opiáceos, maconha e vários produtos de coca. As trocas psicoativas ocorreram em ambas as direções, de oeste a leste e leste a oeste. O tabaco, a coca e o cacau originaram-se no Novo Mundo e se espalharam para o Velho. Licor, vinho, ópio e cannabis se originaram no Velho Mundo e se espalharam para o Novo. A cana-de-açúcar, outro transplante importante do Velho Mundo, foi usada para fazer rum. O açúcar também adoçava produtos psicoativos de sabor amargo, entre eles, tabaco de mascar, café, chá, chocolate e até mesmo ópio; uma colherada de açúcar tornava seu consumo mais atraente.

Nem todas as drogas locais ou regionais se tornaram produtos globais. Por razões que variavam de problemas de deterioração a preconceitos culturais contra seus efeitos, o uso de khat, kava, bétel, peiote, feijão mescal e muitas outras substâncias permanecia confinado a um hemisfério ou outro. Para que uma droga se tornasse uma commodity global, primeiro teria de se engajar em uma ou mais das nações imperiais marítimas da Europa: Portugal, Espanha, Holanda, Grã-Bretanha e França. Apenas seus comerciantes, senhores de engenho e marinheiros tinham os meios para garantir que as drogas que eles valorizavam se transformassem em bens e culturas comerciais em todo o mundo.

O tabaco como modelo

O tabaco oferece o exemplo mais claro de adoção europeia e disseminação global de uma nova droga psicoativa. O uso do tabaco e o cultivo originaram-se na América do Sul e se espalharam para o norte, atingindo o vale superior do Mississippi em 160 d.C. Também se enraizou no Caribe, onde em 1492 dois dos tripulantes de Colombo observaram os índios Taino fumando tabaco. Exploradores e missionários posteriores frequentemente descreviam rituais de fumar nativos.

Na Europa, o interesse precoce no tabaco centrou-se em seus possíveis usos médicos. O médico de Sevilha, Nicolas Monardes (1493–1588) recomendou que o tabaco fosse aplicado topicamente a dores e feridas; engolido para matar vermes; ou mastigado para aliviar a fome e sede. Outros valorizavam isso como um antídoto para as epidemias. O tabaco era muito procurado quando a peste visitava as cidades da Europa. O tabaco também pegou entre soldados, marinheiros e cortesãos, incluindo o inglês Sir Walter Raleigh (1552-1618). Começado como um passatempo e continuado como um vício, o tabagismo não-médico se mostrou controverso. Críticos disseram que adoeceu e empobreceu seus usuários escravizados.

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A prática, no entanto, continuou a se espalhar em tabernas e bordéis, e em terras distantes visitadas por marinheiros fumantes. A demanda cresceu e com ela os lucros para quem cultivava. Os espanhóis introduziram o tabaco nas Filipinas, onde surgiram safras comerciais depois de 1575. Cerca de 1600 marinheiros e comerciantes de Fujian, no sudeste da China, levaram a planta de volta com eles das Filipinas. Entre 1590 e 1610, os portugueses introduziram o tabaco na África Ocidental, na Índia, em Java, no Japão e no Irã. A subsequente difusão desses locais fez do tabaco uma cultura verdadeiramente global. Os clérigos, médicos e monarcas do século XVII, em terras tão distantes quanto a Grã-Bretanha e a China, condenaram o uso não-medicinal do tabaco. Mas nem mesmo execuções públicas de fumantes recalcitrantes conseguiram frear o progresso do tabaco. No final do século XVII, a proibição havia dado lugar à regulamentação e à taxação, à medida que o tabaco se estabelecia em uma longa carreira como um incômodo lucrativo.

Tornou-se importante fonte de receita tributária e, para os impérios europeus ultramarinos, um dos pilares da agricultura colonial, expandindo-se através do comércio de escravos africanos. Quanto mais as plantações americanas produziam, mais os consumidores europeus consumiam. Como no caso do açúcar, a agricultura de plantação aumentou a oferta e diminuiu o preço. O tabaco de chesapeake vendido por dezesseis centavos ingleses por libra no início da década de 1620 estava valendo apenas um centavo em 1670. Praticamente todos podiam fumar, mastigar ou cheirar a droga – o método de consumo variava por região, sexo, classe e tendências de moda.

As vantagens do comércio de drogas

A história do tabaco se repetiu, com algumas variações, para todas as principais drogas globais. Quando os europeus descobriam uma nova substância psicoativa (ou aprendiam a produzir uma, como no caso de destilados), sempre investigavam possíveis usos médicos. Esse aspecto da disseminação de drogas – médicos debatendo indicações, doses e efeitos colaterais – raramente causava alarme público. Várias descobertas terapêuticas, como a descoberta de 1884 das propriedades anestésicas locais da cocaína, obtiveram aprovação universal. A controvérsia surgiu apenas quando um padrão de uso não-médico emergiu, como na epidemia de sangramento da Inglaterra no início do século XVIII, o uso “luxuoso” do ópio pelos ricos ociosos ou, na era das drogas sintéticas e semissintéticas, autointoxicação com barbitúricos, heroína e anfetaminas.

“O sacerdote voodoo e todos os seus pós não são nada em comparação com café expresso, cappuccino e mocha. Estes são mais fortes que todas as religiões do mundo combinadas, e talvez mais fortes que a própria alma humana. “ – Mark Helprin

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Durante a maior parte dos séculos XVIII e XIX, os funcionários do governo toleraram o abuso de drogas e o envenenamento como subprodutos infelizes de um lucrativo comércio. As drogas eram, em muitos aspectos, produtos ideais: rapidamente consumidas, demandavam dos usuários constante reabastecimento. Como causam tolerância – doses maiores e maiores são necessárias para obter o mesmo efeito – o volume da venda tendia a aumentar com o tempo. E como as drogas viciavam, ao menos alguns usuários, a demanda era relativamente garantida. Nos primórdios da Corrida do Ouro da Califórnia (EUA), em 1849, o tabaco era vendido por quase o seu peso em ouro. Empreendedores enviaram suprimentos de Honolulu e outros portos para São Francisco, cujos armazéns logo se encheram de tabaco.

Álcool e tabaco eram mercadorias de escambo ideal. Os comerciantes os trocavam por mão-de-obra nativa e por produtos como sândalo, trepang (pepino do mar), copra e peltries (pelos e peles). O comércio moderno de peles, um empreendimento global que ligava as cidades da Europa aos sertões mais remotos da Sibéria e das Américas, era na essência também um tráfico de drogas, com lucros de até 400% dos destilados fornecidos aos nativos. O álcool e o tabaco provaram ser igualmente úteis na aquisição de escravos africanos. Entre 1700 e 1830 talvez um em cada quatro escravos importados de Luanda e Benguela para o Brasil fosse pago com rum. O complexo escravo-plantação-droga tornou-se uma espécie de máquina econômica de movimento perpétuo. Os escravos cultivavam tabaco e açúcar; o açúcar era usado em rum; o tabaco e o rum (assim como o café e o cacau) ajudaram a pagar mais escravos, que geravam mais plantações de drogas.

As elites políticas lucraram com o crescente comércio de drogas através da tributação. A Rússia Imperial, por exemplo, basicamente pagou por suas forças armadas taxando o álcool. Administradores coloniais na África e na Ásia dependiam de impostos sobre o álcool, muitas vezes complementados por receitas de ópio. Eles periodicamente leiloavam o direito exclusivo de vender ópio (a “fazenda de ópio”) ao maior licitante, geralmente um sindicato de comerciantes chineses. Durante o século XIX, Cingapura obteve metade de sua receita dessa maneira. Os franceses lucraram com um comércio similar na Indochina. Em 1945, quando Ho Chi Minh (1890-1969) declarou oficialmente a independência do Vietnã, ele especificou o tráfico de ópio e álcool como um dos muitos crimes imperialistas que os franceses cometeram contra seu povo.

Restrição e Proibição

A repulsa contra a especulação imperial com drogas foi uma razão importante para o movimento mundial de restringir ou proibir o tráfico de drogas. Os reformadores inicialmente se concentraram na China, onde nacionalistas e missionários cristãos há muito se preocupavam com o fumo do ópio. O problema se originou das importações de ópio da Índia Britânica nos séculos XVIII e XIX. Embora proibido pelo decreto imperial chinês, o comércio de importação floresceu e adquiriu status legal depois que os britânicos prevaleceram nas Guerras do Ópio de 1839 – 1842 e 1856 – 1858. A produção doméstica chinesa aumentou ainda mais rapidamente que as importações; no início do século XX, os chineses cultivavam a maior parte de seu próprio ópio em vastos campos de papoulas. O tráfego ameaçava a saúde, o moral e a produtividade da nação. As autoridades chinesas queriam que isso parasse. O mesmo aconteceu com o governo liberal da Grã-Bretanha, reformista e temperamental, que chegou ao poder em 1906. No ano seguinte, 1907, os britânicos começaram a eliminar as exportações indianas de ópio, condicionando os chineses a eliminar a produção doméstica a uma taxa similar. Em 1913, o comércio de ópio Índia-China chegou ao fim oficialmente. O sucesso inicial desse esforço conjunto estabeleceu um precedente para o controle da oferta, que se tornou o objeto central da diplomacia das drogas pelo resto do século XX. Em 1912, diplomatas da Grã-Bretanha, dos Estados Unidos e de outros países haviam elaborado a Convenção de Haia do Ópio, um tratado que visa limitar a fabricação e o consumo de remédios à base de coca e ópio à quantidade necessária para fins médicos. A Alemanha, cuja indústria farmacêutica poderia produzir grandes quantidades de narcóticos, adiou a assinatura do acordo. Mas, após a derrota na Primeira Guerra Mundial (1914 – 1918), a Alemanha e sua aliada Turquia, um importante produtor de ópio, foram obrigadas a ratificar a Convenção de Haia como parte do processo de paz. Ao longo do próximo meio século, diplomatas e burocratas de controle de drogas negociaram mais emendas e tratados, cujo resultado foi uma regulação mais estreita da produção e exportação. A Convenção de Substâncias Psicotrópicas de 1971 trouxe várias novas categorias de drogas, incluindo alucinógenos, anfetaminas e barbitúricos, para o regime de controle internacional.

Nada dessa diplomacia acabou com o tráfico internacional de drogas, embora reduzisse seu volume e alterasse seu caráter. Sindicatos criminosos e exércitos de guerrilha desempenharam um papel cada vez mais importante na fabricação clandestina e distribuição ilegal de drogas regulamentadas. O tráfico ilícito tornou-se concentrado em regiões caóticas ou pouco governadas, como a China, entre as guerras mundiais ou a Colômbia no final do século XX. A prolongada guerra civil foi boa para o negócio de drogas ilícitas. Facções contendoras sabiam que poderiam adquirir dinheiro para armas, protegendo produtores locais e contrabandistas, e apropriando-se de uma parte de seus lucros.

O movimento internacional para conter o tráfico de narcóticos fez parte de uma campanha maior contra o abuso de substâncias psicoativas. No final do século XIX e início do século XX, o mundo estava repleto de drogas fabricadas, incluindo destilados baratos e cigarros produzidos em massa. Um corpo crescente de evidências médicas atesta os efeitos tóxicos dessas substâncias, tanto para seus usuários quanto para crianças expostas no útero. A urbanização e a industrialização tornaram a intoxicação mais desgastante e perigosa. Ninguém queria operadores bêbados em torno de máquinas pesadas, ou atrás da engrenagem da crescente frota de veículos motorizados. As novas realidades industriais também deram origem a um progressismo cosmopolita, uma convicção de que os governos deveriam restringir a atividade econômica que gerava custos sociais desordenados. Para muitos reformadores progressistas, envenenar pessoas por lucro caiu na mesma categoria de monopólio voraz, poluição industrial desenfreada e alimentos adulterados. Todos merecem a supressão do governo. O que tornou a supressão de drogas complicada foi que exceções precisavam ser feitas para uso médico legítimo. Mesmo nos Estados Unidos durante a Lei Seca (1920 – 1933), o álcool medicinal foi isento e amplamente disponível através de receita médica. No último terço do século XX, o problema da isenção médica era comumente resolvido por um sistema de “agendamento”. Isso significava separar as drogas em categorias legais de acordo com seus benefícios médicos, toxicidade e potencial de dependência. A categoria mais restritiva, que incluía alucinógenos como o LSD ou (em alguns países) cannabis, era a proibição. Outras categorias variaram de controles rígidos sobre fabricação e distribuição de drogas como metadona, um opiáceo sintético, até requisitos de prescrição simples para drogas de menor potencial de abuso. Drogas não agendadas, como bebidas cafeinadas, tabaco e álcool, eram reguladas, quando muito, pela política fiscal e restrições à publicidade ou venda a menores.

O duplo padrão

A característica mais anômala do sistema de controle moderno era que ele privilegiava o tabaco e, pelo menos fora das terras islâmicas, o álcool, apesar do fato de o tabaco e o álcool serem tão prejudiciais quanto muitos dos medicamentos sujeitos a controles mais rigorosos. Como os tumores de pulmão se tornaram a forma mais comum de câncer no mundo, os críticos reclamaram que não fazia sentido proibir a maconha enquanto permitiam que as vendas mundiais passassem, em 2000, um recorde de 15 bilhões de cigarros por dia. Na verdade, dado o papel do tabaco como uma droga “de entrada” (aqueles que fumavam tabaco tinham maior probabilidade de experimentar com outras drogas), não haveria tanto uso de maconha se o cigarro não estivesse tão prontamente disponível. Apesar de irracional em termos de saúde pública, a subregulação do tabaco e do álcool fazia sentido em termos econômicos e sociológicos. Quanto menor e mais desvantajosa a população de usuários de drogas, mais fácil era impor e manter leis restritivas. Quanto maior e menos desviante, mais difícil seria. No início do século XX, o uso não-medicinal de cocaína era amplamente associado a prostitutas e, na América do Norte, a negros renegados. Os lugares que mais cultivavam a coca do mundo, o Peru e o Java, eram pobres e politicamente inconsequentes. Isso simplificava a tarefa do controle internacional. O mesmo não poderia ser dito da produção de álcool, então uma indústria importante em todos os continentes, exceto na Antártida. No início do século XX, um em cada oito franceses obtinha rendimentos de algum aspecto do negócio do álcool. A escala de oposição potencial era uma razão importante pela qual os políticos geralmente preferiam a taxação do álcool a formas mais estritas de controle. Que a maioria desses políticos gostava do álcool era outro fator, sendo que as elites não estavam inclinadas a proibir seus próprios vícios. A popularidade dos cigarros conferiu vantagens semelhantes às das empresas de tabaco, pelo menos até o final do século XX, quando as classes instruídas nas sociedades ocidentais começaram a se esquivar de seus produtos. A riqueza das empresas de tabaco, no entanto, permitia a elas buscar uma estratégia sofisticada para salvar seus negócios diante de evidências médicas condenatórias. Contrataram especialistas em relações públicas para ofuscar a questão da saúde; lobistas implantados para bloquear, atrasar ou atenuar medidas antifumo; anunciava cigarros como produtos legais para atrair novos fumantes adolescentes; e expandiu-se agressivamente nas nações em desenvolvimento, muitas das quais não tinham regulamentações de comercialização do tabaco. Em 1999 e 2000, pesquisadores da Organização Mundial de Saúde (OMS) descobriram que 11% das crianças da escola latino-americanas e caribenhas com idades entre 13 e 15 anos receberam cigarros gratuitos de representantes da indústria do tabaco. Na Rússia, o número era de 17%, na Jordânia, 25%. A indignação com essas táticas, somada à preocupação com as consequências para a saúde da pandemia de cigarro, provocou um movimento internacional antitabagista, não diferente da campanha de controle de entorpecentes de um século antes. A principal conquista diplomática desse movimento foi o WHO’s 2003 Framework Convention on Tobacco Control. Este acordo compromete signatários de metas como restrições de publicidade, ambientes livres de fumo e tratamento financiado pelo Estado para aqueles que tentam parar – uma agenda ambiciosa em um mundo de 1,3 bilhão de fumantes.