Dois homens sentados à mesa, em ambiente externo, bebendo cerveja
Homens conversando em mesa de bar. Fotografia por James Sutton - Unsplash

É provável que todas as sociedades humanas tenham usado substâncias que alteram a mente em seus rituais de hospitalidade e em suas práticas espirituais. O álcool tem sido por muitos milênios a substância preferida do mundo mediterrâneo, da Europa e algumas outras partes do mundo, e nos últimos tempos seu uso se espalhou ao redor do globo.

A palavra álcool é derivada do árabe al-kuhul, que por sua vez derivou de kuhl, cujo um dos significados é “a essência” ou “espírito” de algo. Para um químico, a palavra álcool descreve um grupo de moléculas orgânicas com a fórmula química geral CnH (2n + 1) OH. Para não-químicos, a palavra refere-se a um grupo de bebidas com propriedade psicoativas, cujo ingrediente ativo (ou essência) é o etanol, um dos álcoois mais simples de todos. CH3CH2OH.

O etanol é mais comumente produzido como um subproduto da fermentação, uma reação química na qual a energia é liberada através da quebra da glicose. Mas a fermentação não libera toda a energia retida nos açúcares, e quando o álcool é consumido, o corpo humano pode extrair parte dessa energia restante a uma taxa de pouco mais de 7 calorias por grama de álcool. É por isso que pequenas quantidades de álcool podem ser energizantes ou relaxantes. Em quantidades maiores, acima de aproximadamente 0,05% no sangue, o álcool age como um depressor, afetando principalmente o cérebro e o sistema nervoso, da mesma forma que os barbitúricos e os anestésicos. Mesmo em quantidades muito pequenas, o álcool pode inibir os processos de pensamento normais, levando a uma perda de inibições sociais que muitas vezes é sentida como euforia ou liberação do estresse. Em quantidades extremas, o álcool pode incapacitar completamente o sistema nervoso, levando à perda da consciência e até à morte. Em concentrações no sangue de mais de 0,4%, a maioria das pessoas será anestesiada e, acima de 0,5%, poderá parar de respirar.

“Quando eu vendo bebidas, isso é chamado contrabando; quando meus clientes servem na Lake Shore Drive, chama-se hospitalidade.” – Al Capone (1899–1947)

As primeiras bebidas alcoólicas

Para os historiadores, os aspectos sociais, culturais, políticos e econômicos do uso do álcool são os mais importantes. A fermentação é um processo natural e pode ocorrer quando substâncias ricas em açúcar (incluindo uvas, bagas, grãos, mel, banana, seiva de palmeira, agave e até mesmo leite de égua) são deixadas em condições quentes e úmidas expostas ao ar. As leveduras transportadas pelo ar podem entrar em contato e decompô-las em álcool. É tentador supor que as bebidas alcoólicas se tornaram importantes depois da revolução neolítica, quando mais e mais seres humanos se tornaram sedentários e as comunidades agrícolas começaram a armazenar grandes quantidades de grãos ou outras substâncias amiláceas. O arqueólogo Andrew Sherratt argumentou, em parte com base na disseminação de bebidas, que as bebidas alcoólicas da Eurásia adquiriram significado social e cultural pela primeira vez na Mesopotâmia ou no Mediterrâneo oriental a partir do quarto milênio a.C., em áreas onde poderiam ser feitas de uvas ou tâmaras. Mas as bebidas alcoólicas não se limitaram à Eurásia ocidental. Cervejas de milho foram usadas na Mesoamérica e no Peru; e estudos antropológicos registram seu uso em muitas sociedades agrícolas de pequena escala nos tempos modernos.

A fermentação natural gera bebidas de teor alcoólico relativamente baixo, algo entre 8 e 14% de álcool por volume para vinhos (álcoois de uva) e de 2 a 8% para cervejas (álcoois de cereais). Concentrações superiores a 14% tendem a matar a levedura, portanto a fermentação natural não pode prosseguir além dessa concentração. Mas a maioria das bebidas alcoólicas tradicionalmente consumidas provavelmente continha muito menos álcool. Bebidas alcoólicas frágeis, como kvass (cerveja russa de centeio) e koumiss (leite de égua fermentado, bebido na Ásia Central) geralmente não passam de 2% de álcool, e eram frequentemente usadas como uma alternativa mais segura às águas dos rios ou lagos, particularmente se tinham sido fervidos em algum estágio de sua preparação. As bebidas alcoólicas muito fracas eram nutritivas e seguras, e frequentemente consumidas por todos os membros da sociedade, inclusive crianças.

Aplicações psicossociais do álcool

Com cuidado, no entanto, sempre foi possível preparar bebidas mais fortes, e temos evidências disso em todas as civilizações produtoras de álcool. Bebidas alcoólicas mais fortes tinham muito mais poder psíquico e criavam um complexo de oportunidades e ameaças comuns a todas as substâncias psicoativas. Bebidas alcoólicas foram amplamente utilizadas em rituais de hospitalidade. Mas sua importância ia além da mera hospitalidade, pois, como todas as substâncias que alteram a mente, elas poderiam transportar aqueles que as bebiam para diferentes locais psíquicos, acrescentando novas dimensões à experiência da existência. É provável que em muitas sociedades tais experiências tenham sido concebidas em termos espirituais ou religiosos. O psicólogo Carl Jung (1875-1961) certa vez descreveu o desejo pelo álcool como “o equivalente, em um nível inferior, à sede espiritual do nosso ser pela totalidade; expresso na linguagem medieval: a união com Deus”. O poder psíquico dessa busca era tal que todas as sociedades procuraram controlar o uso de substâncias psicoativas. No caso dos xamãs, o controle assume a forma de treinamento rigoroso no uso de tais substâncias para possibilitar viagens psíquicas. Nas comunidades de aldeias, tomou a forma de rituais comunais destinados a regular a intoxicação. O historiador George Duby argumentou que, na Idade Média Europeia, os festivais de bebida tinham o objetivo de “ao mesmo tempo, abrir as portas do incognoscível e reforçar a coesão do grupo para a proteção mútua”. O farmacologista e historiador médico C.D.Leake argumentou que:

“Geralmente, o uso de bebidas alcoólicas, que se pensava ter poderes mágicos, tornou-se social e ritualmente controlado. Sob essas circunstâncias, quaisquer excessos que pudessem ocorrer eram praticados por todo o grupo, de modo que permanecia um senso de unidade social. O uso ritualístico era muitas vezes parte dos serviços religiosos organizados que tendiam a reunir o grupo em uma experiência comum e a relacionar o grupo mais satisfatoriamente a seu ambiente e seus membros uns aos outros.”

O poder psíquico das bebidas alcoólicas e a facilidade com que elas podiam ser produzidas asseguravam que as bebidas alcoólicas se tornassem parte da própria textura da vida rural em todas as áreas onde eram produzidas. Desempenhavam papéis importantes em ocasiões rituais e sociais, selavam transações comerciais e eram usados ​​para tratar os doentes e anestesiar os que estavam sofrendo ou para encorajar os que entravam na batalha. Particularmente em contextos rituais, seu uso muitas vezes tornou-se obrigatório; mesmo aqueles que preferiam ficar sem eles, corriam o risco de se tornar párias sociais se se recusassem a beber em grandes ocasiões rituais, como festivais religiosos ou casamentos e funerais. Nas áreas urbanas, onde os indivíduos estavam menos sujeitos ao controle de suas famílias, os indivíduos eram mais propensos a beber à vontade, por isso talvez não seja surpreendente que as primeiras evidências de embriaguez individual em vez de coletiva pareçam vir de cidades antigas no Egito e Mesopotâmia.

Aumentando a potência: bebidas destiladas

A destilação torna possível elevar a concentração de álcool, criando bebidas alcoólicas de maior potência psíquica e social. A destilação explora o fato de que o álcool tem temperaturas de ebulição e congelamento mais baixas do que a água (respectivamente 78,5 °C e –114,1 °C). Em climas extremamente frios, é possível destilar deixando as bebidas fermentadas no frio. Como a água congela antes do álcool, a concentração de álcool pode ser aumentada simplesmente jogando fora o gelo e repetindo o processo várias vezes. No entanto, a maior parte da destilação explora os diferentes pontos de ebulição da água e do álcool. Bebidas fermentadas são fervidas e o vapor resultante é condensado em um recipiente separado. Porque o álcool ferve mais cedo que a água, o líquido condensado tem uma concentração mais alta de álcool do que o líquido original; cada nova condensação eleva a concentração de álcool. Embora formas rudimentares de destilação possam ter existido anteriormente, os primeiros alambiques foram aparentemente usados ​​por alquimistas islâmicos há cerca de mil anos para destilar vinho de uva, razão pela qual parte do vocabulário técnico associado ao álcool é de Origem árabe. Os alquimistas originalmente tratavam o vinho destilado como remédio, mas a partir do final da Idade Média começou a ser usado para fins recreativos em partes da Europa Ocidental. A moderna destilação industrial baseia-se em técnicas de destilação fraccionada, em que os vapores que contêm álcool sobem através de uma série de placas, cada uma contendo vapor já condensado. Em cada placa, parte da água no vapor ascendente se condensa, enquanto parte do álcool no líquido condensado vaporiza. O efeito é semelhante a várias destilações.

“Toda forma de vício é ruim, não importa que seja droga, álcool ou idealismo.” – Carl Jung

Tecnicamente, a destilação é significativamente mais complexa que a fermentação, e precisa ser tratada com cuidado para que a bebida resultante não contenha quantidades significativas de subprodutos venenosos. É por isso que, embora vinhos, cervejas e hidromel tenham sido produzidos por muitas famílias camponesas, as bebidas destiladas geralmente exigiam produção especializada e eram mais comumente vendidas em redes comerciais. Por serem mais difíceis de produzir em casa, também era mais fácil tributar as bebidas destiladas quando os consumidores adquirissem o gosto por elas. E sua potência superior garantiu que, uma vez apresentados a eles, os consumidores usassem bebidas destiladas com grande entusiasmo.

A revolução psicoativa

A produção e disseminação de licores destilados nos últimos séculos contam como parte significativa de uma mudança global que o historiador David Courtwright descreveu como a “revolução psicoativa” – a disponibilidade súbita através de canais comerciais de uma variedade e quantidade sem precedentes de substâncias que alteram a mente. Dizia Courtwright:

Pessoas em todos os lugares adquiriram progressivamente mais e mais potentes meios de alterar sua consciência. Um dos eventos sinalizadores da história mundial, esse desenvolvimento teve suas raízes no comércio transoceânico e na construção do império do período moderno – isto é, nos anos de 1500 a 1789.”

À medida que cada vez mais habitantes rurais migravam temporária ou permanentemente para as cidades e se tornavam cada vez mais enredados nas redes comerciais do resto do mundo, e à medida que as bebidas alcoólicas se tornavam mais variadas e disponíveis, os controles do consumo na maioria das comunidades começaram a falhar. Muitas vezes, também foram introduzidas em comunidades sem experiência de uso, com resultados devastadores. Da América do Norte à Sibéria e às ilhas do Pacífico, os comerciantes europeus descobriram que as bebidas alcoólicas tinham uma potência peculiar nas sociedades não acostumadas e rapidamente criaram novas formas de vício e dependência. Embora o seu uso provasse ser extremamente destrutivo para as normas culturais tradicionais, os comerciantes e funcionários continuaram a fornecê-los porque forneciam uma alavancagem comercial e política muito poderosa. O álcool desempenhava um papel tão poderoso quanto armas e doenças na construção de impérios coloniais europeus.

Por causa dos efeitos nocivos do álcool, os estados desempenharam um papel cada vez mais importante em sua regulamentação. No entanto, os estados também obtiveram receitas significativas com o crescente comércio de álcool e outras substâncias psicoativas. E é essa relação profundamente ambígua entre os estados modernos e o comércio de bebidas alcoólicas que explica por que a maioria dos estados modernos se dividiu entre a proibição (em tentativas de manter a ordem pública) e a venda de bebidas alcoólicas (na esperança de controlar o consumo gerando simultaneamente receitas significativas). Na Rússia, no século XIX, cerca de 40% das receitas do governo vinham da venda de bebidas alcoólicas, o que era suficiente para pagar a maior parte das despesas do exército, o que tornava a Rússia uma grande potência. Na Inglaterra do século XIX, o álcool contribuiu em parcela similar para a receita do governo. De fato, a maioria dos estados modernos tem dependido de receitas de substâncias psicoativas de algum tipo, não é de admirar que nenhum estado moderno tenha conseguido banir totalmente seu consumo. Pelo contrário, as bebidas alcoólicas já se espalharam pelo mundo inteiro, sendo hoje as substâncias mais amplamente comercializadas e consumidas de todas as substâncias psicoativas.